Apnea del sueňo es un transtorno crónico del sueňo en el que el individuo que lo padece hace una o más pausas en su respiración, o presenta respiraciones superficiales, durante el sueňo. Aunque su definición se restringiría a eventos durante el sueňo, una investigación reciente dirigida en el Centro Médico Langone de la Universidad de Nueva York indica que la apnea del sueňo podría afectar la capacidad de formar nuevas memorias espaciales, como recordar dónde estacionó el auto, dónde vives o dónde dejaste las llaves.

La memoria espacial representa una porción de nuestra memoria que registra información acerca del ambiente que nos rodea y nuestra orientación en el espacio. Previos estudios en ratones han demostrado la importancia de mantener un sueňo REM intacto para preservar este tipo de memoria. El sueňo tiene varias fases y una de ellas, la fase REM, se caracteriza por incluir movimiento rápido de ojos. Durante esta fase, la cual se repite cuatro o cinco veces a lo largo de la noche, el sueňo es ligero y nuestro cerebro está bastante activo. Esta es la fase durante la que soňamos y la que mayormente se afecta en enfermedades neurodegenerativas como la enfermedad de Alzheimer.

Para confirmar la asociación entre la memoria espacial y la fase REM del sueňo reportada en modelos animales, el Dr. Andrew Varga y coolaboradores reclutaron 18 individuos con apnea del sueňo severa óptimamente tratados. El tratamiento incluía la utlización de una mascarilla de presión positiva de aire para garantizar una respiración continua durante el sueňo.

Mascarilla de presión positiva de aire para el tratamiento de apnea del sueňo

 

Los sujetos reclutados pasaron dos noches en el laboratorio, tiempo durante el cual se les dio acceso a juegos de video antes y después de dormir. El juego consistía en navegar a través de uno de dos laberintos generados por una computadora durante un período restringido de tiempo. Los sujetos dormirían una noche completa usando la mascarilla durante toda la noche, como en casa; y en la segunda noche, el uso de la mascarilla fue restringido durante la fase REM del sueňo con la intención de inducir apnea del sueňo durante este período. Esta fase fue identificada mediante el estudio del sueňo o polisomnografía. Dicha restricción causó alteraciones del sueňo REM: disminución del sueňo REM así como fragmentación significativa de las siguientes fases REM.

Cuando los individuos tuvieron una noche ininterrumpida de sueňo, se registró una mejoría del 30% en el tiempo requerido para completar el videojuego. Por otro lado, cuando el sueňo se interrumpió experimentalmente durante la fase REM, los individuos requirieron 4% más tiempo para completar el juego de laberintos.  Interesantemente, los investigadores demostraron que esta diferencia no se debería a la falta de atención o somnolencia de los participantes.

Este estudio fue publicado en Octubre 29 por el Journal of Neuroscience y los hallazgos aquí publicados resaltan la importancia de un sueňo intacto para conservar nuestra capacidad de formar memorias.  Como bien se dice “soňar no cuesta nada”,  así que a soňar se ha dicho para mantener nuestros recuerdos intactos.