¿Cuánto puede afectar la radiactividad a una especie animal?

Un estudio responde a esta pregunta, tras analizar los patrones de ADN de las especies de aves que habitan la devastada zona de Chernobyl, en Ucrania

¿Cuánto puede afectar la radiactividad a una especie animal?

Científicos que trabajan en la ciudad de Chernobyl (Ucrania), lugar del desastre nuclear más grave de la historia, han encontrado una forma de predecir qué especies son más proclives a ser afectadas severamente por la contaminación radiactiva.

El secreto de dicha vulnerabilidad, dicen, se encuentra en su ADN. El descubrimiento, publicado en el Journal of Evolutionary Biology, podría revelar qué especies son más proclives a reducir su número o incluso extinguirse, como producto de otros tipos de estrés medioambiental.

El profesor Tim Mosseau, de la Universidad de Carolina del Sur , en EE.UU., y el doctor Anders Moller, del Centro Nacional para la Investigación Científica, en Paris, condujeron el estudio.

Los dos científicos han estado trabajando en Chernobyl por más de una década, extrayendo información acerca de la población de insectos, aves y mamíferos en la ‘zona de alienación’, que rodea la desolada estación nuclear.

LA CLAVE EN EL ADN
En este estudio, usaron la información recabada para examinar detalladamente los patrones del ADN de cada una de las especies que han investigado en Chernobyl.

Con cada generación de un linaje de especies, el patrón de su ADN cambia muy ligeramente, como resultado del balance natural entre las mutaciones y las habilidades individuales para reparar el ADN dañado. Así es como las especies evolucionan.

Al promedio de este cambio, debido a que cada pieza del código de ADN es reemplazado por otro, se le llama promedio de sustitución.

“Esta información es almacenada en una extensa base de datos”, explica a la BBC el profesor Mousseau. “Entonces, puedes obtener las secuencias de ADN (de cada especie) y examinar los cambios que han ocurrido en una especie a través del tiempo”.

ESPECIES VULNERABLES
“Lo que hemos descubierto es que cuando se trata de las especies de Chernobyl, podemos predecir, en base a sus promedios de sustitución, cuáles son más vulnerables a la contaminación”, detalla Mousseau.

El profesor Mousseau asegura que el terreno de Chernobyl ofreció una “única oportunidad para observar un experimento en proceso para saber qué le sucede a las especies cuando han tenido este tipo de perturbación ambiental”.

Las aves de colores brillantes y aquellas que recorren largas distancias en su migración fueron algunos de los organismos más afectados por la contaminación. “Una explicación podría ser que esas especies tienen, por alguna razón, una menor capacidad para recuperar su ADN”, señaló Mousseau.

PREDICCIÓN DE LA EVOLUCIÓN
Loussie Johnson, un biólogo evolutivo de la Universidad de Reading, calificó los hallazgos de “fascinantes”. “Los eventos extremos como (el desastre de) Chernobyl dan la oportunidad de probar las predicciones acerca de la evolución”, dijo a la BBC.

“Una de las dificultades de esta investigación es que en realidad no es un experimento, es imposible controlar toda la multitud de variables. Pero los científicos han sido muy cuidadosos al probar todos los demás factores que podrían ser importantes para el caso de las especies de aves”, explicó Jhonson.

Finalmente, el experto añade que “parece que hay una relación de causalidad compartida entre las mutaciones acumuladas a través del tiempo y la habilidad para soportar la radiación”.