¿Las sondas que viajan al espacio usan a la Tierra como honda?

La sonda que viaja a Júpiter, y que hoy presentó problemas, orbitó alrededor de nuestro planeta para aprovechar su impulso

¿Las sondas que viajan al espacio usan a la Tierra como honda?

Los ingenieros de la NASA investigaban por qué Juno, la sonda que viaja a Júpiter, experimentó algunos problemas después de adquirir impulso al pasar cerca de la Tierra, en lo que se llama pase parabólico.

Esta maniobra se hace para aprovechar el empuje de la gravedad terrestre como una suerte de honda celestial para impulsarse ya que no existe cohete con la potencia suficiente como para encaminarse directamente a destino.

Sin embargo, después del pase parabólico, los ingenieros advirtieron que Juno enviaba pocos datos, un indicio de que algo anda mal. La NASA comprobó que Juno había activado el “modo seguro”, un estado que se programa para cuando la sonda calcula que hay un problema. Pero pese al inconveniente, el equipo dijo el miércoles que Juno llegará al enorme planeta gaseoso tal como está previsto en 2016.

Misiones anteriores a los planetas gigantes han aprovechado la gravedad de la Tierra para impulsarse: la nave Galileo, por ejemplo, pasó dos veces cerca de la Tierra en los años 90 rumbo a Júpiter, el mayor planeta del sistema solar, a 779 millones de kilómetros (484 millones de millas) del Sol.

LA HISTORIA DE JUNO
Lanzado en 2011, Juno sobrepasó la órbita de Marte, el planeta más cercano a la Tierra, antes de regresar al planeta madre para un sobrevuelo fugaz. El impulso adquirido el miércoles aumentó la velocidad de la sonda de 125.525 kilómetros por hora (78.000 millas por hora) a 140.000 kilómetros por hora (87.000 millas), suficiente como para surcar el espacio más allá de la franja de asteroides rumbo a Júpiter, donde debe llegar en 2016.

Los problemas no anticipados “provocan un nivel moderado de preocupación”, afirmó el director del proyecto Rick Nybakken del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

Pese a una paralización parcial de actividades del gobierno que ha impedido a la NASA actualizar su portal, siguen operando las misiones de la agencia espacial. Esta semana, la sonda LADEE se colocó en órbita lunar.

Juno debe llegar a Júpiter el 4 de julio del 2016 después de viajar 2.736 millones de kilómetros (1.700 millones de millas).


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